La lucha contra la malaria incluye modificación genética

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De acuerdo a la Organización mundial de la Salud (OMS), se estima que 3.3 billones de personas en 97 países están en riesgo de ser infectados con malaria y desarrollar la enfermedad. Así mismo, en 2016 hubo 216 millones de casos con 445 mil muertes. A pesar de que recientemente gran disminución considerable en la mortalidad de esta enfermedad, en regiones de África subsahariana continúa siendo un gran problema de salud. En estas regiones, se estima que la gran mayoría de las muertes asociadas con esta enfermedad ocurren en niños menores a los 5 años de edad.

La malaria afecta principalmente a países en vías de desarrollo, donde los más pobres y marginados son los más severamente afectados. Esto se debe a la falta de acceso a servicios de prevención, diagnóstico y tratamiento. Esta enfermedad es causada por cinco especies del parásito Plasmodium, el cual es transmitido por las hembras de los mosquitos del género Anopheles. P. falciparum y P. vivax son las especies de malaria más frecuentes a nivel mundial.

En cuanto a México, la malaria se presenta principalmente en los estados de Campeche, Chiapas, Chihuahua, Nayarit y Sinaloa, siendo P. vivax la especie de predominante trasmisión.

animal antenna biology bite

Los principales síntomas de la enfermedad son: Escalofríos con temblor, fiebre alta, sudores. Así mismo, la malaria puede ocasionar otras complicaciones que están directamente relacionadas con la mayoría de los casos de muerte por esta enfermedad: inflamación del cerebro (ocasionada por la obstrucción de vasos sanguíneos por los parásitos), acumulación de líquido en los pulmones, insuficiencia renal o hepática, anemia, bajo nivel de azúcar en sangre.

La primera línea de defensa contra la malaria continúa siendo la prevención de las picaduras de mosquito. Entre las medidas para prevenir las picaduras de los mosquitos están el uso de insecticidas de larga duración y el uso de ropa de protección.

De esta forma, en años recientes, científicos han usado la tecnología de CRISPR para desarrollar mosquitos genéticamente modificados que no transmitan el parásito causante de esta enfermedad.

En California (UC Irvine) se han desarrollado mosquitos que no pueden ser infectados con los parásitos de malaria, garantizando que este nuevo gen es pasado a nuevas generaciones de mosquito en un 99.5%. Aún falta determinar si la nueva generación de mosquitos es también incapaz de transmitir la malaria.

people holding hands

Por otra parte, en el Reino Unido (Imperial College London), desarrollaron mosquitos que aún pueden transmitir el parásito, pero son infértiles. Si esta especie mutante se mezcla con mosquitos nativos, eventualmente puede llevar a la especie a la extinción. Mientras que algunos expertos están preocupados por las repercusiones ambientales de eliminar una especie de mosquito, los desarrolladores del mosquito infértil aseguran que eliminar una de las 800 especies de mosquito en África no afectaría el balance de la naturaleza.

A finales del 2018, se liberaron 10,000 mosquitos machos estériles en Burkina Faso como primer paso en la búsqueda de reducir dramáticamente la población de mosquitos portadores de malaria. Este es considerado como un importante primer paso para ganar conocimiento y experiencia de cómo se comportarían mosquitos genéticamente modificados en la naturaleza.

Los alcances de este tipo de ingeniería genética están aún por ser determinados. Se espera que esta tecnología ayude a combatir otras enfermedades trasmitidas por vectores como el Dengue, Zika y Chikungunya que han afectado a México en los últimos años.


Referencias:

  1. Hammond, A., et al. A CRISPR-Cas9 gene drive system targeting female reproduction in the malaria mosquito vector Anopheles gambiae. Nature biotechnology. 2016. 34(1), 78.
  2. Gantz, VM., et al. Highly efficient Cas9-mediated gene drive for population modification of the malaria vector mosquito Anopheles stephensi. Proceedings of the National Academy of Sciences. 2015. 112(49), E6736-E6743.
  3. Tan, KR., et al. Infectious Diseases Related to Travel: Mexico. Centers for Disease Control and Prevention. 2017
  4. World Health Organization. 2016 World Malaria Report. 2016
  5. Centers for Disease Control and Prevention. About Malaria. 2019
  6. Organización Mundial de la Salud. Paludismo: Información para viajeros. 2019
  7. Mayo Clinic. Malaria. 2019

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